The German language uses many types of prefixes. There are three categories:

  • separable prefixes
  • inseparable prefixes
  • mixed prefixes

Today we are going to talk about the first type.

Separable verbs are common verbs that carry a prefix that can be separated from it. These newly created verbs often have no relation at all to the meaning of the original verb.

PREFIX

bei +

ORIGINAL VERB

bringen =

SEPARABLE VERB

beibringen

(to teach)

The prefixes don’t have a clear meaning or translation of their own but rather a certain function. 

Common Separable Prefixes

The provided translations of the prefixes are to be taken with caution as they are only approximations and don’t always help to understand the meaning. 

PrefixTranslationExample VerbTranslation
ab off, awayabholento pick up
an at, onanfangento start
aufupaufstehento get up
ausoutaussehento look like
einin, intoeinkaufento shop
fern farfernsehento watch TV
herto here herkommento come here
hinto there hinfahrento drive to
mit along, withmitmachento participate
nachafternachsehento check something 
umaround, atumsehento look around
vorbeforevorstellento imagine, to introduce
vorbeiby, pastvorbeigehento pass py
wegawaywegwerfento throw away
zuto, closedzumachento close
zurückbackzurückgebento give back
zusammentogetherzusammenklebento glue together

Note that with separable verbs the stress is on the prefix.

ánkommen
vórstellen

Exercise 1

List ten separable prefixes and find a verb that uses the prefix with your dictionary.

0.   an  :   anrufen

  1. ___________:____________________
  2. ___________:____________________
  3. ___________:____________________
  4. ___________:____________________
  5. ___________:____________________
  6. ___________:____________________
  7. ___________:____________________
  8. ___________:____________________
  9. ___________:____________________
  10. ___________:____________________

Exercise 2

Find all separable verbs and write them in the space provided.

arbeiten – zurückkommen – entschuldigen – mitmachen – abräumen – essen – wegsehen – aufmachen – verantworten – anmachen – aufhören – betrachten – umfallen – vergessen – aufpassen – aufräumen – schweigen – nachlaufen – schicken – abnehmen – observieren – zunehmen – sammeln – anfangen – einfallen

zurückkommen, ______________________________________________________

___________________________________________________________________

___________________________________________________________________

___________________________________________________________________

___________________________________________________________________

Conjugation

To conjugate a separable verb you conjugate the main verb as usual and place the prefix behind it:

mitmachen     to participate
ichmache mit
dumachst mit
er / sie / esmacht mit
wirmachen mit
ihrmacht mit
sie / Sie machen mit

Exercise 3

Conjugate the separable verbs below. 

1. ankommen to arrive

ichkomme an
du________________
er / sie / es________________
wir________________
ihr________________
sie / Sie ________________

2. anfangen to start (fangen is irregular!)

ich________________
du________________
er / sie / es________________
wir________________
ihr________________
sie / Sie ________________

3. einschlafen to sleep (schlafen is irregular!)

ich________________
du________________
er / sie / es________________
wir________________
ihr________________
sie / Sie ________________

4. aufhören to stop

ich________________
du________________
er / sie / es________________
wir________________
ihr________________
sie / Sie ________________

Sentence Structure

In declarative sentences and questions, the prefix will go at the end. 

Ich fange morgen an.
Fange ich morgen an?

In other words, all additional information like objects, time and manner will go between the verb and the separable prefix:

Ich sehe mir morgen um 17:00 Uhr einen Film mit Claudia im Kino an

Remember that sentences can also be presented in the inverted structure where verb and subject are reversed. But separable verbs won’t be affected.

Morgen fangen wir an.
Vielleicht komme ich morgen mit.

With modal verbs the verb stays in its infinitive version so logically the separable particle remains attached to the verb:

Ich kann morgen anfangen.
Kann ich morgen anfangen?

Exercise 4

Conjugate the separable verbs in brackets. Example:

0. Ich mache bei dem Projekt mit. (mitmachen)

1. Wir _____________ immer im Supermarkt ______. (einkaufen)

2. Anna _____________ ihre Mutter ______. (anrufen)

3. Wir _____________ in 2 Wochen nach Berlin __________. (zurückkommen)

4. Der Bus _____________ um 7:30 Uhr ______. (abfahren)

5. Meine Eltern _____________ um 11:00 Uhr am Flughafen ______. (ankommen)

6. Ich _____________ bei meinem Kollegen ______. (mitfahren)

Exercise 5

Write sentences conjugating the separable verbs accordingly. Example:

0. aufräumen – wir – die Wohnung  Wir räumen die Wohung auf. 

1. aussteigen – die Dame – an der nächsten Station

_______________________________________________________

2. aufstehen – meine Mutter – um 5:00 Uhr

_______________________________________________________

3. zumachen – ihr – die Fenster

_______________________________________________________

4. ankommen – der Zug – um 18:15 Uhr

_______________________________________________________

5. anmachen – du – das Gerät

_______________________________________________________

6. vorlesen – die Oma – Geschichten

_______________________________________________________

7. ausmachen – ihr – eure Handys

_______________________________________________________

8. einladen – ich – meine Freunde 

_______________________________________________________

9. zurückgeben – sie – die DVD

_______________________________________________________

Exercise 6

Complete the sentences with the information of your choosing: Example:

0. abfahren: Jetzt fährt der Bus ab.

1. aufstehen: Herr Berg _______________________________________.

2. anfangen: Die Arbeit _______________________________________.

3. zurückkommen: Ich ________________________________________.

4. fernsehen: Am Abend ______________________________________.

5. mitgehen: Meine Freunde ___________________________________.

6. losgehen: Gleich __________________________________________.

7. einkaufen: Am Vormittag ____________________________________.

8. aufräumen: Die Kinder ______________________________________.